你不可能不知的“区块链”创新

合约、交易及相关纪录,是我们经济、法律、政治体系的最关键结构。它们保障财产,设定组织的疆界;建立并验证身分,按时间先后记录事件;掌管国家、组织、社群和个人之间的互动;指引管理的与社会的行动。然而,这些重要的工具,以及为管理它们而设置的官僚机构,都未能配合经济的数位化转型而与时俱进,就像尖峰时刻的车阵困住了一级方程式赛车。在数位世界,我们管制与维持行政控制的方式必须改变。

有了区块链,我们可以想像一个世界,其中的合约都嵌人数位码,储存在透明、共享的资料库中,免于遭到删除、篡改、修改的危险。在这个世界里,每份协议、每个流程、每项任务、每笔支付,都有可确认、查证、储存、分享的数位纪录与签名。像是律师、仲介、银行人员等中间人,可能都变得没必要了。个人、组织、机器、运算法,彼此之间可以几乎无磨擦地自由交易与互动。这就是区块链的无穷潜力。

的确,几乎人人都听过一个说法,就是区块链会掀起企业革命,并重新定义公司与经济。虽然我们对区块链的潜力同样热衷,但也担心被过度夸大。我们关切的,不仅是安全性的议题,例如2014年一家比特币交易所倒闭,以及近期一些骇客入侵事件等。根据我们以往研究技术创新的经验,若要进行区块链革命,有许多障碍必须消除,包括技术、治理、组织,甚至社会等方面的障碍。在不了解区块链创新会如何发展成熟之前,就急着加入,会是个错误。

我们认为,真正由区块链带动的企业与政府转型,要等到许多年之后才会发生。这是因为区块链并非“破坏式”技术,破坏式创新的技术能以一个低成本解决方案,去攻击传统的商业模式,并迅速夺取既有业者的江山。区块链是一种基础的技术:有可能为经济与社会体系打造新基础。只是区块链的影响虽然巨大,却需要几十年的时间,来渗入经济与社会的基础架构里。采行的过程会是渐进而稳定的,有待技术面与制度面的变革浪潮蓄积动能,并非一蹴而就。本文的主旨,就是探讨这方面的展望,以及它的策略意涵。

采用技术的形态

讨论区块链的策略与投资之前,先回头检视一下有关采用技术(technology adoption,)的知识,特别是其他基础技术典型的转型流程。其中最具参考价值的案例之一,就是分散式电脑网路技术,我们可以看看奠定网际网路发展基础的传输控制协定/网际网路协定(TCP/IP)推行过程。

1972年推出的TCP/IP,首先崭露头角是在单一用途的案例中:作为美国国防部先进研究计划署网(ARPAnet)内部人员使用的电子邮件的基础,ARPAnet是商业性网际网路的前身。没有TC1VIP之前,通讯架构是以“电路交换”为基础,两方或两部机器之间的连结必须事先建置,并在每一次交换期间持续连结。为确保任何两个节点都可沟通,电信服务业者与设备制造商投入巨资,来建立专用线路。

TCP/IP让这种模式转换方向。在新协定下传输资讯,是把资讯数位化,并分割为极小的封包(packet),每个封包都包含地址资讯。这些封包一旦进入网路,就可经由任何路径送达收件人。网路边缘的智慧型发送与接收节点,可拆散与重组那些封包,并翻译被编码的数据资料。这么一来,专用线路或庞大的基础施设就没有必要了。TCP/IP创造了开放、共享的公用网路,没有任何中央管理机构或单位来负责维护与改善这个网路。

传统的电信与电脑部门对TCP/IP抱持怀疑态度。很少有人认为在这个新架构上,能建立活跃的资料、通信、语音、影音的连结,也不太相信相关系统可确立与扩展规模。但1980年代末至1990年代,愈来愈多公司使用TCP/IP,像是升阳(Sun)、NeXT、惠普(IIP)、硅图(Silicon Graphics)等,部分用途是打造组织内的专用区域网路。为了这么做,它们开发相关的基本组件与工具,把用途扩大到电子邮件之外,逐渐取代较传统的区域网路技术与标准。组织发现,采用这种基本组件与工具后,生产力显著提升。

随着1990年代中期全球资讯网(World Wide Web)来临,TCP/IP的公共用途蔚为风潮。新技术公司快速兴起,提供“管线”:必要的硬体、软体、服务,用以连结到已变成公用的网路,并交换资讯。网景(Netscape)把浏览器、网路伺服器和其他工具及零组件都商业化,这些工具及零组件有助于发展、采行网际网路服务与应用。升阳推动程式语言Java的开发。随着网络上的资讯爆炸性成长,引导使用者的Infoseek、Excite、AltaVista、雅虎(Yahoo)陆续诞生。

一旦这个基本架构累积了关键多数的使用者,新一代公司就会利用低成本的连结,创造足可替代既有企业的网路服务。CNET把新闻放到线上;亚马逊(Amazon)销售的书籍超过任何书店;Priceline与Expedia让购买机票更容易,也让这个流程前所未有地透明化。这些新进业者有能力以相对较低的成本接触到广大消费者,对报纸与实体零售商等传统企业造成沉重的压力.

下一波公司仰赖广泛的网路连结,打造了新颖、转型的应用,彻底改变企业创造与获取价值的方式。这些公司建立在一种新的点对点(peer to peer)架构上,靠协调分散的使用者网路来创造价值。这些例子包括:eBay透过拍卖而改变了线上零售、Napster改变音乐产业、Skype改变电信业,而Google善用使用者创造的连结,来提供更切题的结果,从而改变了网路搜寻。

最终来说,TCP/IP花了三十年以上的时间,走过以上的所有阶段,单一用途、局部使用、替代、改造转型,然后重塑了整体经济。今天全球半数以上最有价值的股票公开发行公司,都有网路驱动、以平台为基础的商业模式。我们经济的真正基础巳经改变。货体规模与独特的智慧财产,不再能赋予不败的优势;有愈来愈多经济领导者是扮演类似“关键枢纽”的企业,它们积极组织、影响和协调由社群、使用者和组织所组成的广泛网路。

新架构

区块链是架在网际网路上的点对点网路,在2008年10月推出,属于比特币提案的一部分。这种虚拟货币制度没有一个中心权威机构来掌管货币发行、所有权转换、交易确认。比特币是区块链技术的第一项应用。

区块链与TCP/IP之间的对照性很明显。就像电子邮件促成双边通讯一样,比特币促成双边金融交易。区块链的开发与维持,是开放、分散与共享性质,一如TCP/IP,由全球一组志工负贵维护核心软体。而且和电子邮件一样,比特币一开始,是在一个热衷但相对小众的社群中风行。

TCP/IP大幅降低连结成本,因而释出新的经济价值。同样地,区块链也可大幅降低交易成本。它有潜力成为所有交易纪录的系统。如果真是这样,经济将再次经历彻底变动,出现以区块链为基础、新的影响与控制来源。

现在,回头看看目前企业如何运作。继续记录交易情形,是任何企业的核心功能。这些纪录回溯以往的行动与绩效,并指引对未来的规划,也让人不但能一窥组织内部如何运作,也看到组织的外部关系。每个组织都保有自己的纪录,属于私有性质。许多组织并没有本身所有活动的总帐,纪录分散在内部各个单位与功能性部门里。问题就在于,整合各个私有与个别分类帐的交易,不但花费许多时间,也容易出错。

例如,一笔典型的股票交易可在不到一秒的时问内执行,通常不必人为介入。然而,移转股票所有权的交割,最长却可能耗时一个星期。这是因为交易各方无法进入彼此的分类帐,以致无法自动验证资产确为对方拥有,且可移转。现行做法是,随着交易纪录跨越不同组织,以及分类帐个别进行更新,必须透过一系列中介者来担任资产保证人。

在区块链系统中,分类帐复制在许多相同的资料库中,每个资料库由相关一方主持并维护。当变动进入其中一个副本,其他所有副本都同步更新。因此,交易发生时,相关价值与资产的交易纪录,也会永久进入所有分类帐中,就不需要第三方中介者验证或移转所有权了。如果一笔股票交易发生在区块链系统中,几秒内就能安全且可验证地完成交割。(之前骇入比特币交易所的事件,显示的并非区块链本身的弱点,而是连结到区块链使用者的其他系统出了问题。)

区块链采用的框架

如果说比特币像初期的电子邮件,区块链是否得等几十年,才会完全发挥潜力?根据我们的看法,答案应该是有附带条件的“是的”。我们无法精准预估这种转型需时多少年,但可以猜测哪些类型的应用会率先受市场欢迎,而区块链最终又会如何普遍被接纳。

我们分析过往历史之后发现,一项基础技术及相关的商业应用如何演变,受到两个层面的影响。首先是新颖性,也就是对世界来说,这项应用创新的程度如何。愈新奇,就得花愈多力气,让使用者理解它能解决什么问题。第二个层面是复杂性,也就是生态系统需要协调的程度,需要多少数量和类型的相关各方一起合作,用这项技术来创造价值。例如,只有一成员的社会网路没有什么用,只有等到与你有关系的许多人都已登入,这样的社会网路才有价值。必须让其他使用者也加入这个应用,才能为所有参与者创造价值。区块链的许多应用也是如此。不只如此,随着这些应用的规模与影响力增加,采用时就需要相当大的制度变革。

我们设计了一个框架,以这两个层面来呈现创新,可分为四个象限。每一象限代表技术发展的一个阶段。确认某种区块链创新属于哪个象限,有助于高阶主管了解那种创新带来的是什么类型的挑战,需要什么程度的合作与共识,还有立法与法规监管方面应作哪些努力。这份象限图也会建议应建立哪些流程与基础设施,以促成采用创新。经理人可用这来评估任何产业的区块链发展状况,并衡量本身对区块链能力的策略性投资。

单一用途

第一象限是新颖性与协调性都低的应用,创造的是更优质、成本更低、高聚焦的解决方案。电子邮件作为电话、传真、传统邮件的廉价替代选项,是TQVIP单一用途的应用(虽然它的价值因使用者数目增加而提高)。比特币也落在这个象限。草创初期,比特币为少数使用者捉供立即的价值,而他们纯粹只是把它当作另一种支付方法。你可以把它视为一种复杂的电子邮件,传送的不只是资讯,也有实际的价值。截至2016年底,估计比特币交易价值将达920亿美元。然而,与全球支付总额411兆美元相比,这不过是可忽略的零头。但比特币成长迅速,而且在一些领域里变得愈来愈重要,像是即时付款、外汇和资产交易等,因为现行金融体系在这些领域里有限制。

局部化

第二象限创新的新颖性相对较高,但只需少数一些使用者就能创造立即价值,因此推广采用相对较容易。如果区块链依循网路技术在企业界发展时采取的途径,我们可预期区块链创新会建立于单一用途的应用上,打造区域专用网路,让多个组织透过一个分散的分类帐连结起来。

以专用区块链为基础的初步发展,许多发生在金融服务业,经常在公司组成的小型网路之内运作,因此需要的协调工作相对较少。Chain.com是众多区块链基础设施提供者之一,纳斯达克(Nasdaq)现正与它合作,提供处理与验证金融交易的技术。美国银行(Bank of America)、摩根大通(JP Morgan)、纽约证交所(New York Stock Exchange)、富达投资(Fidelity Investment)、渣打集团(Standard Charleredv),都在测试区块链技术,是否能取代纸本为基础及人工处理的交易流程,应用在多个领域,包括贸易融资、外汇、跨境清算、证券交割等。加拿大银行(Bank of Canada)在测试一种名为CAD-coin的数位货币,用于银行之间转帐。我们预期,为不同产业特定目的服务的专用区块链,将更为普及。

替代

第三象限的应用新颖性相对低,因为是建立在既有的单一用途应用与局部的应用上,但协调需求高,因为涉及较广泛与公用程度更高的使用。这些创新的目标,是要取代整个做生意的方式。但它们面对的采用障碍高,不仅是因为需要更多协调,也是因为希望取代的流程可能在组织或制度内已完全成熟,且已根深蒂固。替代的例子之一是一些加密货币(cryptocurrency):完整成型的新货币体系,由简单的比特币支付技术发展出来。关键的差异在于,加密货币要求从事金钱交易的每一方都必须采用它,因而挑战长期以来处理、监督这类交易的政府与机构。消费者也必须改变习惯,了解该如何执行加密货币新的功能能力。

麻省理工学院(MIT)近期一项实验,显示数位货币体系面对的挑战。2014年,麻省理工学院比特币俱乐部(MIT Bitcoin Club)提供该校4494名大学生每人一百比特币。有趣的是,30%的学生根本没注册领取这笔免费金钱,而注册领取的学生当中20%在少数几星期内,就将比特币转换为现金。即使精通技术的人,也没那么容易了解如何或在哪里使用比特币。

区块链的替代应用当中,企图心最大的当属恒星币(Stellar)。这个非营利组织的目标,是提供平价的金融服务,包括银行业务、微型支付、汇款,给从未使用过这些服务的人。恒星币提供自家的虚拟货币流明(lumen),也允许使用者在它的系统中保有一些类别的资产,包括其他货币、电话通话时间、资料信用额度(data credit)。恒星币初期锁定非洲,尤其是非洲最大的经济体奈及利亚(Nigeria)。现在,目标族群的采用率相当高,证实它的成本效益。但未来仍高度不确定,因为协调生态系统的挑战相当艰巨。虽然从草根接受度可看出恒星币的可行性,但若要成为一项银行标准,仍需影响政府政策,并 说服中央银行与大型组织采用。这可能得有赖于各方共同努力许多年。

转型

最后一个象限是完全新颖的应用,如果成功,可望改变经济、社会与政治制度的本质。它们涉及协调许多行动者的活动,并在标准与流程上取得制度性协议。采用它们需要重大的社会、法律、政治变革。

“智慧合约”可能是目前最具转型力量的区块链应用。议定的条件满足时,系统会自动支付,并移转货币或其他资产。例如,智慧合约会在货品运送完成后,立刻把货款支付给供应商。公司可透过区块链发出讯号,显示特定货品已收到,或是该货品有全球定位功能,可自动登入位置更新,从而启动支付。我们已看到这类自动执行合约的一些初期实验,分别在创投募资、银行业务、数位权利管理等领域。

个中的意涵相当令人期待。公司是建立在合约上,从成立公司、买卖关系到劳资关系都是如此。如果合约自动化,传统的公司结构、流程、甚至是律师和会计师等中间人,又会如何?经理人呢?他们的角色会彻底改变。不过,别兴奋得太早,别忘了,普遍采用智慧合约可能还得等好几十年。举例来说,没有制度的支持,它们无法发挥作用。智慧合约如何设计、验证、推动、实施,需要极高的协调与清晰度。我们相信,承担这些艰巨任务的机构,需要很长一段时间才能演变出来。而技术层面的挑战,尤其是安全性,也非常棘手。

区块链投资方向指南

高阶主管应该如何从自己公司的角度来思考区块链?我们的构架可协助公司找出适合的机会。

对大多数公司来说,最简单的起点就是单一用途的应用,因为并不新颖,也不涉及与第三方协调,所以风险最低。其中一项策略,就是增加比特币作为支付机制之一。比特币的基础设施与市场都已发展良好,加上采用虚拟货币可强制在许多不同功能性部门中建立区块链能力,像是资讯科技、财务、会计、销售、行销等部门。另一个低风险的做法,就是在内部使用区块链作为资料席,里面的应用包括管理实体与数位资产、记录内部交易、验证身分等。尤其是对苦于协调多个内部资料库的公司来说,这更是有用的解决方案。测试单一用途的应用,可协助组织培养更先进应用所需的技能。不论是新创公司或亚马逊与微软(Microsoft)等大型平台,都开始提供云端区块链服务,因此这类实验变得愈来愈容易。

对企业来说,顺理成章的下一步是局部应用。现在,我们看到许多对专用区块链网路的投资,而相关专案似乎短期就可获得实质效果。例如,金融服务公司就发现,它们与少数信任的交易对象之间设置专用区块链网路,可大幅降低交易成本。

组织也可使用局部应用,来解决跨境交易的特定问题。例如,一些公司已使用区块链来追踪一些品项作整个复杂供应链中的情况。现在的钻石产业就是这样,从矿场到消费者的整个过程当中,钻石都受到追踪。这类实验使用的技术,现在已经很容易取得了。

开发替代应用需要仔细规划,因为可能很难排除既有的解决方案。方法之一,是聚焦在不需要终端使用者改变太多行为、但可作为昂贵或不理想解决方案的替代选项。替代应用若要受到欢迎,必须提供足可匹敌传统解决方案的功能,同时方便生态系统接纳与采用。例如,第一资料(First Data)进入以区块链为基础的礼物卡(gift card)领域,就是经过深思熟虑的替代应用。发行礼物卡给消费者的零售商,可大幅降低每笔交易的成本,而且利用区块链去追踪帐户的货币流动,不依赖外部的支付处理者,可提升安全性。这些新的礼物卡甚至可经由共通分类帐,让帐户余额与交易能力在商家之间移转。

转型应用目前仍遥遥无期。不过,现在评估它们的可能性,并投资开发相关技术,应该是合理的。最强大的转型应用,是连结到新的商业模式,而新模式创造与获取价值的逻辑,都与既有方式有别。这类商业模式不易采行,但可为公司开创未来的成长。

思考一下律师事务所该如何改变,让智慧合约行得通。它们需要培养软体与区块链程式设计的新专业,或许还得重新考量按时计费的模式,例如,对合约收取交易费或主办费,就是两种可能的做法。无论采取什么方向,高阶主管必须确定,在进行任何转换前,巳先了解并测试那个商业模式。

转型的情况最后才会发生,但也能创造庞大的价值。它们可能在两个领域发挥深远的影响:大规模公共识别系统,像是护照查验功能;演算法推动的决策,用在洗钱防制,以及涉及多方的复杂金融交易。我们预期,广泛采行这种应用并达到关键多数使用者,至少还要十年,甚至更久。

转型应用也会创造新的平台层级业者,来协调并治理新的生态系统。它们将是下一代的Google与脸书(Facebook)。发现这样的机会需要耐心。虽然现在开始大手笔投资为时过早,但为此打好必要的基础,包括工具与标准,仍然是值得的。

从小转型开始

TCP/IP不但提供良好范例来说明如何推动采用区块链,也大致为它铺平道路。TCP/IP现已无所不在,而区块链应用建立在这些数位资料、通讯、运算结构之上,使得实验成本降低,也让新的使用案例迅速出现。

援用我们的框架,高阶主管可找出该从何处着手,建立组织现在的区块链能力。他们应确认员工都具备区块链相关知识,并开发前述四个象限里自家公司特定的应用,同时投资区块链的基础设施。

然而,要达到像TCP/IP—样的接受程度,会牵涉到漫长的时间、采用的障碍与复杂情况,因此,高阶主管进行区块链实验时,应仔细思考涉及的风险。显然,一开始从小处着手是个好方式,可借以培养思考格局更远大的关键技术。不过,投资程度应该取决于公司与产业的环境条件。目前,金融服务公司已经明确朝着采用区块链的方向发展,而制造业还没开始。

无论产业的环境条件如何,区块链很可能会影响你的企业,关键问题在于从何时开始影响。

本文转载自Harvard Business Review,Marco Iansiti/Karim R.Lakhani),只做主题效果测试使用,本文观点不代表CXO知识在线立场。

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